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Rocket Lab lance des smallsats, attrape mais lâche booster

WASHINGTON – Rocket Lab a déclaré le succès de ses efforts pour attraper un booster Electron dans les airs après le lancement du 2 mai, même si l’hélicoptère a dû libérer le booster quelques instants plus tard.

La fusée Electron a décollé du complexe de lancement 1 de la société en Nouvelle-Zélande à 18h49.m. Est après une brève prise dans le compte à rebours. L’ascension de la fusée s’est déroulée comme prévu, avec l’étage de kick, transportant une charge utile de 34 smallsats, atteignant l’orbite environ 10 minutes plus tard.

Lors de cette mission, baptisée « There and Back Again » par Rocket Lab, l’attention s’est portée sur le premier étage de la fusée. Après trois lancements précédents où l’étage est descendu sous un parachute pour s’éclabousser dans l’océan pour être récupéré par un navire, la société prévoyait de capturer l’étage en plein vol à l’aide d’un hélicoptère. Un crochet descendant de l’hélicoptère saisirait le parachute, qui ramènerait ensuite la scène pour atterrir ou le poser sur un navire sans l’exposer à l’eau salée.

La société a présenté la capture en vol comme la dernière étape de ses efforts pour réutiliser la scène. Une récupération en vol réussie pourrait permettre à la société de voler à nouveau sur scène plus tard cette année, ce qui lui permettrait d’augmenter son taux de vol sans fabriquer plus de boosters.

Environ 15 minutes après le lancement, le booster descendant est apparu en vue de l’hélicoptère Sikorsky S-92 de Rocket Lab. La vidéo de l’hélicoptère semblait montrer le crochet s’agrippant au parachute sous les acclamations du contrôle de mission. Quelques instants plus tard, cependant, il y a eu des gémissements et la webdiffusion a été coupée, suggérant que l’hélicoptère avait peut-être perdu le booster.

Plus d’une demi-heure plus tard, Rocket Lab a confirmé que l’hélicoptère avait saisi, puis relâché, le booster. « Après la prise, le pilote de l’hélicoptère a remarqué des caractéristiques de charge différentes de celles que nous avons connues lors des tests », a déclaré la porte-parole de la société, Murielle Baker, lors de la webdiffusion. « À sa discrétion, le pilote a déchargé la scène pour un splashdown réussi » pour la récupération par un bateau, comme lors des trois tentatives de récupération précédentes.

Malgré la libération, elle a qualifié la prise de « pas en avant monumental dans notre programme visant à faire d’Electron un lanceur réutilisable ». Il n’était pas clair quand Rocket Lab tenterait ensuite une récupération de booster en vol.

Alors que la tentative de capture d’appoint a attiré l’attention pour le lancement, le but principal de la mission était de placer 34 smallsats sur une orbite héliosynchrone à une altitude de 520 kilomètres, que l’étage de lancement a terminée une heure après le décollage. Lors de cette mission de covoiturage dédiée, 24 des satellites étaient des satellites Spacebee de Swarm Technologies, la société appartenant à SpaceX qui exploite une constellation de services Internet des objets, lors d’un lancement organisé par Spaceflight.

Trois prototypes de satellites construits par E-Space, une start-up créée par le fondateur de OneWeb, Greg Wyler, testeront également des technologies pour une future constellation à large bande. Alba Orbital a piloté quatre petits satellites pour elle-même et divers clients.

Unseenlabs avait son satellite BRO-6 pour les signaux de radiofréquence de localisation. Aurora Propulsion Technologies a lancé son vaisseau spatial AuroraSat-1 pour tester les technologies d’enlèvement des débris. Une start-up néo-zélandaise, Astrix Astronautics, a inclus une charge utile de démonstration technologique appelée Copia qui restera attachée à la scène de kick.

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