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Le comité de la Chambre des représentants remet en question la proposition de retarder la mission d’astéroïdes de la NASA

Washington – Les membres du Comité scientifique de la Chambre des représentants ont profité d’une audience sur l’enquête décennale en sciences planétaires pour critiquer une proposition contenue dans la demande de budget de la NASA visant à retarder les travaux sur un télescope spatial pour suivre les objets géocroiseurs (NEO).

La demande de budget pour l’exercice 2023, publiée le 28 mars, ne proposait que 39,9 millions de dollars pour NEO Surveyor, comparativement à la demande de 143,2 millions de dollars pour la mission en 2022. La NASA avait prévu de dépenser 174,2 millions de dollars pour la mission en 2023 dans la période d’écoulement incluse dans sa demande de budget pour l’exercice 2022.

La diminution du financement, a déclaré la NASA dans la demande, reflétait les plans visant à retarder la mission de deux ans, avec un lancement maintenant au plus tôt en 2028. NEO Surveyor placerait un petit télescope avec des détecteurs infrarouges dans l’espace pour rechercher plus efficacement les objets géocroiseurs et atteindre un objectif établi dans une loi d’autorisation de la NASA de 2005 de détecter 90% des objets potentiellement dangereux d’au moins 140 mètres de diamètre.

Ce retard, ainsi que les plans visant à mettre fin à un orbiteur martien appelé International Mars Ice Mapper, étaient nécessaires « pour soutenir des missions plus prioritaires » dans le portefeuille de sciences planétaires de la NASA, y compris Mars Sample Return et Europa Clipper, a expliqué l’agence dans la soumission du budget.

Quelques semaines plus tard, cependant, l’étude décennale en sciences planétaires a approuvé le développement continu de NEO Surveyor. « La NASA devrait soutenir pleinement le développement, le lancement en temps opportun et l’exploitation ultérieure de NEO Surveyor pour atteindre les objectifs les plus prioritaires de l’étude NEO de défense planétaire », a déclaré le rapport final de l’étude décennale.

Le représentant Brian Babin (R-Texas), membre de haut rang du sous-comité de l’espace du Comité scientifique de la Chambre des représentants, a mentionné le conflit entre les recommandations de l’enquête décennale et la proposition de budget lors d’une audience le 26 mai sur le rapport.

« La recommandation de soutenir pleinement le développement, le lancement en temps opportun et l’exploitation ultérieure de la mission NEO Surveyor est particulièrement importante car la NASA propose de réduire le budget de la mission NEO Surveyor et même de reprogrammer les fonds affectés existants de l’exercice en cours », a-t-il déclaré dans sa déclaration d’ouverture. Une telle reprogrammation devrait être approuvée par le Congrès dans un plan opérationnel pour l’exercice 2022 qui n’a pas encore été publié par l’agence.

Plus tard au cours de l’audience, l’un des coprésidents du comité directeur de l’enquête décennale a réaffirmé son appui à NEO Surveyor. « Notre rapport a fortement approuvé cette mission », a déclaré Philip Christensen de l’Arizona State University. « Le consensus était tout à fait que c’est une mission importante. C’est crucial pour les gens ici sur Terre. Nous devons comprendre et identifier ces objets. »

« Nous continuons d’exhorter la NASA et le Congrès à veiller à ce que cette mission soit financée et lancée en temps opportun », a-t-il déclaré en réponse à une question du représentant Frank Lucas (R-Okla), membre de haut rang du comité plénier.

Lucas a ensuite demandé si cela signifiait que le Congrès devrait maintenir le financement de la mission pour la maintenir sur son calendrier antérieur. « Nous pensons que cela doit se produire et que cela devrait se produire rapidement », a répondu Christensen.

Ni les créditeurs de la Chambre ni du Sénat n’ont évoqué NEO Surveyor lors de leurs audiences plus tôt dans le mois sur la demande de budget de la NASA, ni n’ont encore publié de détails sur leurs projets de loi de crédits pour l’exercice 2023.

Les recommandations de l’enquête décennale ont bénéficié d’un large appui lors de l’audience, avec seulement quelques questions. Babin a posé des questions sur la conclusion du rapport selon laquelle les plafonds de coûts pour les lignes Discovery et New Frontiers des missions scientifiques planétaires concurrentes devraient être augmentés, à 800 millions de dollars pour Discovery et à 1,6 milliard de dollars pour New Frontiers.

Robin Canup, du Southwest Research Institute, l’autre coprésident du décennal, a déclaré que l’augmentation proposée reflétait le désir d’inclure tous les coûts, y compris les opérations, dans le plafond. « L’intention est de ramener le plafond des coûts en conformité avec ce que les coûts réels du cycle de vie de ces missions s’avèrent être », a-t-elle déclaré, notant que les missions récentes dans les deux programmes ont eu des coûts totaux qui « sont conformes à la structure de plafonnement des coûts que nous proposons dans le rapport cette fois- ».

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