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Une première exoplanète extraglactique a été découverte par des astronomes

Pour la première fois, des signes d’une planète transitant par une étoile au-delà de la galaxie de la Voie lactée ont peut-être été découverts. Cette découverte extraordinaire a facilité la recherche d’exoplanètes à des distances plus éloignées que jamais pour l’observatoire de rayons X Chandra de la NASA.

L’exoplanète potentielle réside dans la galaxie spirale appelée Messier 51, souvent connue sous le nom de galaxie Whirlpool en raison de sa forme unique. Jusqu’à présent, les scientifiques ont trouvé toutes les exoplanètes connues dans la galaxie de la Voie lactée, la plupart d’entre elles se trouvant à 3 000 années-lumière de la Terre.

Nous essayons d’ouvrir un tout nouveau champ pour découvrir d’autres mondes en recherchant des planètes candidates aux longueurs d’onde des rayons X, une approche qui nous permet de les détecter dans d’autres galaxies, selon l’auteur principal de l’étude, Rosanne Di Stefano.

Cette découverte est basée sur les transits, qui se produisent lorsqu’une planète passe devant une étoile et bloque une partie de la lumière de l’étoile, provoquant un plongeon distinctif. Les astronomes ont cherché des creux dans la lumière optique, le rayonnement électromagnétique que les humains peuvent voir, en utilisant à la fois des télescopes terrestres et spatiaux tels que ceux des missions Kepler et TESS de la NASA, permettant la découverte de centaines de planètes.

Quelques scientifiques recherchaient une diminution de la luminosité des rayons X libérés par les binaires lumineux à rayons X. Ces systèmes éblouissants sont souvent constitués d’une étoile à neutrons ou d’un trou noir consommant du gaz provenant d’une étoile partenaire voisine. Le matériau près d’une étoile à neutrons ou d’un trou noir devient surchauffé et émet des rayons X.

Comme la zone qui émet de puissants rayons X est très petite, une planète qui s’en approche bloquera la plupart des rayons X, ce qui rendra la transition plus facile à détecter car les rayons X peuvent disparaître totalement.

Les scientifiques ont utilisé cette stratégie pour trouver l’exoplanète candidate dans M51-ULS-1, un système binaire. Un trou noir ou une étoile à neutrons orbite autour d’une étoile compagne 20 fois la masse du Soleil dans ce système binaire. Le transit de rayons X qui a été trouvé par les données de Chandra n’était que de trois heures, pour ce temps la sortie de rayons X est devenue nulle. Les chercheurs disent que l’exoplanète dans M51-ULS-1 est de la taille de Saturne et fait le tour de l’étoile à neutrons ou du trou noir environ deux fois plus loin que Saturne tourne autour du Soleil.

C’est une recherche très intéressante, plus de résultats sont nécessaires pour confirmer l’analyse en tant qu’exoplanète extragalactique. Une difficulté est que l’énorme orbite de la planète candidate implique qu’elle ne se croisera plus devant son partenaire binaire avant près de 70 ans, empêchant tout effort de confirmation pendant des décennies.

Les chercheurs disent qu’il n’y a pas d’explication claire puisque les choses qui se sont passées dans l’événement qui a été vu dans M51-ULS-1 ne sont pas constantes pour un tel nuage. Cependant, le modèle d’une planète candidate est compatible avec les preuves.

S’il y a une planète dans ce système, elle a très certainement eu une histoire turbulente et violente. Une explosion de supernova qui a formé l’étoile à neutrons ou le trou noir aurait dû être survécue par une exoplanète dans le système. L’avenir pourrait être potentiellement périlleux. À un moment donné, l’étoile qui est proche d’elle peut également exploser en supernova, faisant exploser la planète avec beaucoup de rayonnement une fois de plus.

Les scientifiques ont utilisé Chandra et les télescopes XMM-Newton de l’Agence spatiale européenne pour rechercher des transits de rayons X dans trois galaxies au-delà de la Voie lactée. La recherche a porté sur 55 des systèmes M51, 64 des systèmes Messier 101 et 119 des systèmes Messier 104, générant une seule exoplanète.

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