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Boeing envisage une refonte des vannes Starliner

WASHINGTON – Boeing a déclaré qu’il envisageait de reconcevoir les vannes de propulseur des futurs engins spatiaux commerciaux CST-100 Starliner comme solution à long terme au problème de corrosion que ces vannes ont subi l’année dernière.

Lors d’un briefing du 11 mai sur la prochaine mission d’essai en vol orbital (OFT) 2, le responsable du programme de Boeing a déclaré que même si une solution pour empêcher la corrosion des vannes fonctionnait pour la mission à venir, une refonte des vannes est « définitivement sur la table ». comme une solution à long terme, ce que l’entreprise n’avait pas reconnu auparavant.

Le lancement d’OFT-2 en août dernier a été annulé et finalement annulé lorsque plus d’une douzaine de vannes d’oxydant dans le module de service de l’engin spatial ne se sont pas ouvertes lorsqu’elles ont été commandées lors des tests de pré-lancement. Une enquête menée par Boeing et la NASA a conclu que le propulseur de tétroxyde d’azote (NTO) s’infiltrait à travers les joints en téflon dans la valve et réagissait avec l’humidité ambiante, créant de l’acide nitrique qui corrodait l’aluminium dans la valve.

Boeing a développé une solution pour éviter cette corrosion qui n’apporte aucun changement à la valve elle-même autre que l’étanchéité d’un connecteur électrique qui a permis à l’humidité de pénétrer dans la valve. Cette solution comprend le chargement de NTO dans l’engin spatial plus tard dans le traitement de l’engin spatial pour réduire le temps qu’il peut s’infiltrer à travers la vanne et effectuer une purge à sec des vannes avec de l’azote gazeux pour éliminer l’humidité.

Mark Nappi, vice-président et responsable du programme des équipages commerciaux de Boeing, a déclaré lors du briefing que la solution, qui comprend également le cycle des vannes une fois tous les plusieurs jours, fonctionne. « Nous avons cyclé les vannes [oxydantes] quatre fois jusqu’à présent », a-t-il déclaré. « Ils fonctionnent très bien. »

Cependant, Boeing a déclaré dans un communiqué à Reuters que la société travaillait sur « des modifications de conception à court et à long terme des vannes ». La déclaration figurait dans un article du 11 mai sur un différend entre Boeing et le fournisseur de vannes, Aerojet Rocketdyne, sur la cause de la corrosion, Aerojet affirmant qu’elle avait été causée par une solution de nettoyage utilisée par Boeing lors d’essais au sol de la vanne.

Boeing n’avait pas encore dévoilé son intention de reconcevoir les vannes. Lors d’un briefing le 3 mai, Michelle Parker, vice-présidente et directrice générale adjointe de l’espace et du lancement chez Boeing, a déclaré qu’il n’y avait aucune modification de conception de la vanne pour la mission OFT-2. Lorsqu’on lui a demandé plus tard des changements à long terme, elle était évasive.

« Nous avons une solution utilisable pour OFT-2. Nous ne nous attendons pas à avoir de problèmes », a-t-elle déclaré lors de ce briefing précédent. « Comme toujours, nous regarderons à long terme et verrons s’il y a des améliorations à apporter – comme quelqu’un l’a mentionné, le boîtier en aluminium peut en être une partie – mais pour le moment, nous sommes confiants dans la solution que nous avons, et nous continuerons à regarder les futures missions.

Nappi a déclaré lors du briefing du 11 mai que Boeing envisageait une refonte de la valve depuis un certain temps. « La solution à court terme a été de ne pas avoir de vanne repensée », a-t-il déclaré. « Pour la solution à long terme, nous avons examiné les options pendant au moins un mois, sinon plus, et cela a inclus une refonte de la valve en option. »

Ces plans, a-t-il dit, dépendent des tests en cours. «Nous examinons déjà différentes options pour CFT», la mission Crew Flight Test qui suivrait OFT-2 et serait la première mission à transporter des personnes. « Ce que nous allons faire n’a pas encore été décidé, mais je peux vous dire qu’une refonte des vannes est définitivement sur la table. »

Steve Stich, directeur du programme de l’équipage commercial de la NASA, a déclaré que l’agence soutenait l’approche de Boeing d’une solution à court terme pour la mission OFT-2 tout en continuant à étudier les modifications à plus long terme de la vanne. Ces changements, a-t-il dit, pourraient inclure l’utilisation de différents matériaux ou de différentes façons de sceller la valve.

« Nous avons choisi de mettre en place les mesures d’atténuation dont Mark a parlé et de rester avec la conception de vanne qualifiée », a déclaré Stich. «Nous pouvons faire voler le vol avec ça. Nous savons que ce vol est sûr pour aller voler. Nous savons que les vannes fonctionnent.

Le briefing est intervenu après un examen de l’état de préparation des essais en vol qui a confirmé les plans de lancement d’OFT-2 à 18 h 54, heure de l’Est, le 19 mai, avec une date de lancement de secours à 18 h 32, heure de l’Est, le 20 mai. Les deux opportunités de lancement permettraient au vaisseau spatial sans équipage pour s’amarrer à la Station spatiale internationale environ 24 heures plus tard. Starliner restera à la station pendant plusieurs jours pour effectuer des tests ainsi que pour transférer plus de 200 kilogrammes de fret avant de désamarrer. Le site d’atterrissage principal du vaisseau spatial est White Sands Space Harbor au Nouveau-Mexique, le site d’atterrissage de la mission originale OFT en décembre 2019.

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