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Comment un garage rempli de vieilles machines poussiéreuses aide l’Afrique du Sud à combattre Covid-19

À première vue, Robin Whittle, technicien chevronné en ventilation et accumulateur autoproclamé, ressemble à n’importe quel autre propriétaire bricolant dans son garage pour deux voitures par un après-midi ensoleillé à Durban – entouré de monticules de papier et de piles de pièces en plastique et en métal.

Alors que la plupart des articles ici sont destinés à rester sur ces étagères poussiéreuses, un en particulier a contribué à avoir un impact important sur la lutte de l’Afrique du Sud contre Covid-19.

Whittle fait partie d’une initiative locale à but non lucratif connue sous le nom de South African Ventilator Emergency Project (SAVE-P). Composé d’environ 90 bénévoles allant d’ingénieurs aux professionnels de la santé, le groupe a été formé au début de l’année dernière dans le but de renforcer l’offre de ventilateurs médicaux en Afrique du Sud.

Selon le fondateur de SAVE-P, Justin Corbett, l’Afrique du Sud disposait d’un total de 3800 ventilateurs au début de la pandémie pour couvrir une population de plus de 58 millions d’habitants.

En comparaison, le Royaume-Uni, avec une population de 66 millions d’habitants, comptait près de 11 000 ventilateurs à la mi-avril; à la fin de juin, ce nombre était passé à 30 000.

Cela faisait partie d’une ruée mondiale pour acquérir du matériel de sauvetage. Mais pour la plupart des pays d’Afrique, y compris l’Afrique du Sud, l’obtention de matériel médical est souvent compliquée et coûteuse.

Alors que l’Afrique du Sud a connu sa première vague de cas – la plupart de tous les pays africains – Corbett et SAVE-P ont décidé de se tourner vers l’intérieur et de faire appel à des experts locaux comme Whittle.

Soutenu par le Fonds de solidarité – un réseau de donateurs publics et privés formé en Afrique du Sud en réponse à la crise de Covid-19 – le groupe a depuis produit 2000 ventilateurs. Tous ces éléments sont actuellement utilisés dans les hôpitaux du pays alors que l’Afrique du Sud lutte simultanément contre une deuxième vague de cas et l’émergence d’une nouvelle variante à l’intérieur de ses propres frontières.

Assembler le puzzle ensemble
Travailler avec des ventilateurs est dans le sang de Whittle. Son père était un technicien de ventilation qui possédait sa propre entreprise de réparation de matériel médical. Whittle a pris la relève à 18 ans et travaille depuis lors avec les machines. Il attribue son habitude de collectionner à son père, qui lui a dit qu’il y avait toujours une utilité à tout.
Aujourd’hui, vous pouvez interroger Whittle sur l’une des multitudes de machines métalliques empilées les unes sur les autres et il se transforme en un véritable conservateur de musée, détaillant avec enthousiasme le nom de la machine, son lieu de fabrication, si elle est toujours en production et ce qu’elle était destiné à.

Une exploration plus approfondie de ces piles révèle tout, des radios utilisées dans les années 1970 et des pièces de rechange pour ventilateurs des années 1950 aux anciens régulateurs d’oxygène. Lorsque SAVE-P a sollicité en mars dernier son expertise sur les ventilateurs appropriés à utiliser comme modèle pour son appareil, il savait exactement celui qu’il devait trouver.

«J’ai tout de suite pensé au Penlon Nuffield 200. J’ai travaillé avec ces ventilateurs des années 70 et 80», dit-il, ajoutant «c’était un ventilateur militaire fabriqué au Royaume-Uni».

Il dit qu’il s’est concentré sur ce modèle particulier parce qu’il était pneumatique, ce qui signifie qu’il pouvait fonctionner sans électricité – une caractéristique qui augmente la convivialité du ventilateur au-delà des hôpitaux établis pour inclure les régions rurales et les hôpitaux de campagne.

Corbett reconnaît que le groupe s’est inspiré de la machine Penlon et a modifié les fonctionnalités du modèle d’origine pour faire du SAVE-P CPAP 100, une unité CPAP à haut débit (pression positive continue des voies respiratoires) qui maintient les voies respiratoires des patients ouvertes sans obstruction.

L’ingéniosité sud-africaine passe à la vitesse supérieure
Les chaînes d’approvisionnement internationales étant perturbées, les constructeurs automobiles et les fabricants sud-africains ont joué un rôle clé dans la fabrication du ventilateur. Selon Corbett, ce secteur était le candidat idéal pour la transition vers la création des pièces.
«Le secteur automobile a le bon ADN, et il est absolument essentiel pour la sécurité», dit-il. “Lorsque nous avons commencé à examiner la documentation dont nous disposons pour l’industrie automobile et ce dont vous avez besoin pour l’industrie médicale, les deux sont presque identiques.”

Pour le constructeur automobile MCR Manufacturing basé à Pretoria, la transition avait un sens économique. Leurs chaînes de montage s’étaient tues alors que la demande de leurs marchandises avait chuté pendant la pandémie.

«Je pense que nous l’avons simplement abordé comme un autre appareil automobile, ou simplement comme un autre composant que nous fabriquons», déclare Claudio Maccaferri, PDG de MCR. “Tant que vous avez le plan sur lequel vous travaillez, vous pouvez faire n’importe quoi. C’était la marque de toute notre cohorte, où tout le monde était juste prêt à le faire.”

MCR Manufacturing a également collaboré avec Dowclay Products et les fabricants de Thistledown pour créer les 500 pièces individuelles utilisées dans le ventilateur.

Le défi, déclare Lionel McCaul, propriétaire de Dowclay Products, était de tout créer à partir de zéro. “Nous devions nous procurer des matières premières, nous devions trouver des gens qui fabriquaient des ressorts, (et) nous avons trouvé des gens pour fabriquer des joints, des roulements et des caoutchoucs spécialisés.”

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La précision des équipements de qualité médicale est d’une importance capitale. Selon Whittle, ne serait-ce qu’un centième de millimètre dans le fraisage d’une pièce changerait toute la dynamique de la machine.

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